В Европе татуировки практиковались еще со времен неолита. Древние германцы и кельты покрывали свои тела сплошными узорами.  В Японии члены якудза в знак своей принадлежности к той или иной группировке покрывали свое тело обширными татуировками. В XIХ веке японские власти даже запретили делать татуировки, и этот запрет продержался до 1948 года.

Во время Первой мировой войны в Британии татуировкой «D» метили дезертиров, во время Второй мировой в Германии выбивали номера жертвам концлагерей. Всё это снизило художественную ценность и популярность тату.

Только благодаря мощному всплеску молодежной культуры 50 — 60-х годов появилось новое поколение татуировщиков, творческие амбиции и смелые эксперименты которых вновь возвели тату в ранг искусства. Они широко заимствовали традиционные образы культур Дальнего Востока, Полинезии, американских индейцев, создавая новые стили ,направления и школы.